Hay varias ideas erróneas sobre el uso de MTBE, así como de su impacto en la salud y en el medio ambiente, sin embargo, estos mitos ya han sido desmentidos.

 

 

Mito: El MTBE es inseguro de usar.

Realidad: MTBE se ha utilizado de forma segura en todo el mundo durante más de cuatro décadas.

15 de los 20 principales países consumidores de gasolina utilizan MTBE. De hecho, el MTBE pertenece al 2% de las sustancias más probadas en el mundo. El impacto en la salud humana del MTBE ha sido ampliamente estudiado durante más de 30 años. Basado en un extenso estudio, el MTBE nunca ha sido clasificado como cancerígeno por ningún organismo regulador en todo el mundo. Además de la extensa serie de investigaciones de carcinogenicidad, ha habido numerosos estudios toxicológicos, ninguno de los cuales indica que el MTBE es un motivo de preocupación. El peso de la evidencia científica muestra que el MTBE tiene un orden bajo de toxicidad aguda y subaguda; no es teratogénico, mutagénico, neurotóxico ni es un tóxico para la reproducción.

Autoridades de los Estados Unidos y la Unión Europea (UE), así como de diversas organizaciones internacionales como las Naciones Unidas y la Organización Mundial de la Salud (OMS), no han encontrado pruebas que sugieran que el MTBE sea perjudicial para la salud. Un amplio estudio y deliberación han demostrado que, en condiciones normales de uso y con un manejo adecuado, los efectos adversos para la salud son poco probables.

 

Mito: El MTBE causa cáncer.

Realidad: Se han realizado múltiples estudios, y el resultado es que el MTBE no es clasificable como un riesgo de cáncer para los seres humanos.

La Asociación Internacional de Investigación sobre el Cáncer (IARC), que forma parte de la Organización Mundial de la Salud, ha clasificado al MTBE como una sustancia de categoría 3, lo que significa que «no es clasificable en cuanto a su carcinogenicidad para los seres humanos». Esto significa que no hay datos suficientes para reclamar un posible riesgo de cáncer para los seres humanos por la exposición al MTBE.

Otras‐organizaciones respetadas han llegado a conclusiones similares.

    • El Programa Nacional de Toxicología de los Estados Unidos no incluye al MTBE como un material «razonablemente previsto para ser un carcinógeno humano».
    • El Centro Europeo de Eco toxicología y toxicología de los productos químicos (ECETOC) concluyó que el MTBE no es cancerígeno según los criterios de la Directiva 67/548/CE sobre sustancias peligrosas de la UE.
    • De acuerdo con la Proposición 65 de California, el MTBE no se considera un peligro cancerígeno o reproductivo.
    • El «Grupo de Trabajo sobre clasificación y etiquetado de sustancias peligrosas» de la Unión Europea examinó el estatuto de MTBE en una reunión de las autoridades competentes pertinentes de los 15 Estados miembros celebrada en Ispra (Italia). Esta reunión de expertos dio lugar a que la Unión Europea decidiera que el MTBE no se clasificara como carcinógeno, mutágeno ni toxina reproductiva.

 

Mito: El contacto con el MTBE debe ser un motivo de preocupación.

Realidad: Incluso cuando el contacto con el MTBE es posible a través del proceso de reabastecimiento de combustible, no presenta un problema de salud.

El contacto del consumidor con MTBE es posible al cargar coches con gasolina. Sin embargo, el nivel de exposición es tan bajo que no constituye un riesgo probable para la salud. La experiencia de más de 30 años de uso de MTBE demuestra que las concentraciones de vapor generadas durante el reabastecimiento de combustible de automóviles no están causando efectos en la salud y están muy por debajo de los límites del lugar de trabajo establecidos durante una jornada laboral de ocho horas donde hay un manejo continuo de MTBE.

 

Mito: El MTBE ha causado una contaminación generalizada de las aguas subterráneas.

Realidad: Los incidentes de contaminación de las aguas subterráneas son pocos y se han provocado por derrames o fugas de gasolina aislados, que son prevenibles y no son causados por la presencia del MTBE en la gasolina.

Cada país tiene un conjunto distinto de condiciones geológicas que influyen en el riesgo potencial de exposición a materiales que se transportan bajo tierra. No se debe permitir que la gasolina, con o sin MTBE, contamine las aguas subterráneas ni el suelo. Las prácticas de funcionamiento razonables y la regulación evitarán fugas y derrames que podrían resultar en la contaminación del suelo y las aguas subterráneas. En la mayoría de los países existen regulaciones estrictas para prevenir fugas y derrames de gasolina, aunque estas no siempre se aplican adecuadamente. Es importante destacar que ningún componente de la gasolina, incluido el MTBE, no se puede filtrar a través de sistemas correctamente diseñados, construidos, probados y mantenidos.

México, por ejemplo, tiene regulaciones para garantizar que la gasolina se maneje en tanques de doble casco. Los casos de MTBE en aguas subterráneas que se han producido han sido causados casi exclusivamente por requisitos inadecuados para el almacenamiento subterráneo de combustible o por una supervisión y mantenimiento inadecuados de los tanques subterráneos.  Se trata de un problema prevenible, que puede resolverse con éxito mediante la cooperación entre las distintas partes interesadas. Tanto los expertos estadounidenses como europeos han llegado a la conclusión de que la contaminación de las aguas subterráneas por MTBE no es un problema generalizado y que centrarse en la mejora de los tanques de almacenamiento subterráneos es el mejor medio para gestionar el problema.

 

Mito: ¿El MTBE no es biodegradable?

Realidad: Investigaciones han demostrado que la descomposición aeróbica ocurre en condiciones naturales.

En muchos casos, la descomposición puede mejorarse mediante la aireación y el aumento de nutrientes y microbios.

 

Mito: Las liberaciones de MTBE en el suelo y en el agua causan daños permanentes.

Realidad: Las liberaciones de MTBE se pueden limpiar del suelo y del agua a través de una serie de métodos probados, como el desprendimiento de aire, el carbón activado granular (GAC), la oxidación avanzada y la extracción de vapor del suelo (SVE).

Las tecnologías tradicionales de «bomba y tratamiento» disponibles para las plantas de agua han demostrado ser eficaces en la remediación de agua contaminada con gasolina, con o sin MTBE. También se puede utilizar la filtración de carbón activado. Estos filtros para el hogar han sido comúnmente utilizados durante muchos años por los consumidores para eliminar el sabor y el olor del agua potable, y los dispositivos funcionan bien para los componentes de gasolina, incluyendo MTBE.

 

Mito: Las fugas de MTBE pueden pasar desapercibidas y representar una amenaza para el agua potable.

Realidad: Si llega al agua potable, la presencia de MTBE atraería rápidamente la atención del público a una posible fuga de gasolina.

Como todos los éteres, tiene un fuerte sabor y olor, y es fácilmente detectable a niveles muy bajos de concentración. El agua potable que contiene pequeñas cantidades de MTBE no causa efectos adversos para la salud.